La organización de Tampa Bay fue fundada en el año 1998

El nombre de «Tampa Bay», es frecuentemente utilizado para describir un área geográfica metropolitana de ciudades alrededor del cuerpo de agua como Tampa Bay, incluyendo Tampa, St. Petersburg, Clearwater y Bradenton.

Es parecido al caso de Green Bay (Bahía Verde) en Wisconsin, pero no es una municipalidad conocida. El nombre de «Tampa Bay» lo tienen varias franquicias deportivas de la localidad (Rayos, Rowdies, Bucaneros, Relámpagos) denotando que ellos representan la región entera, no solo Tampa o St. Petersburg.

Si bien, la organización se convirtió en un equipo profesional en 1998, ya desde décadas atrás se tenía pensado formar un equipo de béisbol en esa región, exactamente en 1960 Jack Lake fue el primero en sugerir que St. Petersburg tuviera un equipo de béisbol de Ligas Mayores. La notable influencia de Lake en los deportes, hicieron que su petición fuera formalmente escuchada en el cambio de un campo de entrenamiento primaveral en St. Petersburg a una ciudad de Ligas Mayores pero solo quedó en conversaciones.

Ya en 1980 Los líderes locales estaban atentos para la adquisición de un equipo de béisbol de las Ligas Mayores, pero tampoco se concretó nada. En 1990 Los Mellizos de Minnesota, los Gigantes de San Francisco, los Medias Blancas de Chicago, los Rangers de Texas y los Marineros de Seattle, todos fueron considerando su mudanza hacia Tampa o St. Petersburg antes de permanecer en sus localidades.

En 1992, el dueño de los Gigantes de San Francisco, Bob Lurie mencionó la venta del equipo a un grupo basado en Tampa Bay, liderado por Vincent Naimoli, quien quería mudar el equipo a St. Petersburg. A las once horas, los dueños de equipos de las Ligas Mayores presionaron en la venta del equipo y la salida de San Francisco, siendo vendido el equipo a otro grupo de esta ciudad, evitando la mudanza de los Gigantes a la región de Tampa Bay.

Finalmente, el 9 de marzo de 1995, nuevas franquicias de expansión fueron otorgadas al grupo de Naimoli y otra a un grupo de Phoenix, (Los Cascabeles o Coralillos de Arizona). Las nuevas franquicias iniciarían jugando en la temporada de 1998.

El área de Tampa Bay, tenía al fin un equipo, pero el estadio de St. Petersburg necesitaba de una modernización. En 1993 el estadio fue renombrado Thunderdome (el domo del trueno), que era la casa de los Tampa Bay Lightning, equipo de hockey sobre hielo y de Tampa Bay Storm (Tormenta), equipo de la Liga de Fútbol americano. Después del nacimiento de los Rayos, los derechos del nombre fueron vendidos a Tropicana Products en 70 millones de dólares que fueron utilizados en su renovación.

El equipo comenzó a estructurarse El 7 de noviembre de 1997, Larry Rothschild fue nombrado el primer mánager. El equipo adquirió 35 jugadores en el draft de expansión el 18 de noviembre de 1997. Tony Saunders de los Marlins de Florida, fue el primer jugador obtenido mediante el draft por las Mantarrayas. El equipo también obtuvo la futura estrella: Bobby Abreu, pero sería negociado a los Filis de Filadelfia por Kevin Stocke, quien tendría muy pobre desempeño para los Rayos. Antes de la temporada de 1998, estrellas veteranas como Wade Boggs (el comepollos), Fred McGriff y Wilson Álvarez fueron adquiridos.

El nuevo equipo llamado Las Mantarrayas de Tampa Bay, jugaron su primer partido el 31 de marzo de 1998 contra los Tigres de Detroit en el Tropicana Field ante una asistencia de 45,369 fanáticos. Wilson Álvarez fue el primer bateador y Wade «Comepollos» Boggs dio el primer jonrón en la historia del club, ese día. Después de perder el juego de apertura 11-6, el equipo tuvo un inicio respetable de 11-8 y después perdería 19 juegos, seis en línea y caerían por debajo de .500. Perdieron 99 juegos ese año.

Primer hito histórico de la franquicia

Uno de los primeros momentos memorables en la historia de la franquicia ocurrió el 7 de agosto de 1999 cuando Wade Boggs alcanzó la cifra de tres mil hits en su carrera y el primer jugador en hacerlo con un jonrón. Boggs se retiró después de esta temporada y es el único Rayo que se le ha retirado su número. Ingresó en al Salón de la Fama del Béisbol en el año 2005.

Nuevo nombre

Previo a la temporada del 2008, el equipo presentó un nuevo uniforme y un cambio en su nombre. Después de considerar otras opciones como los Ases, Bandidos, Cañones, Duques, Stripes, siendo el favorito personal de Stuart Sternberg. El nuevo nombre del equipo fue oficialmente anunciado como «Los Rayos de Tampa Bay» (Tampa Bay Rays). Los nuevos colores del equipo fueron el azul marino, el azul Columbia con un toque de color oro, y un nuevo logo presente de color amarillo brillantes como brillo de sol que simboliza el amanecer en el Estado de Florida. Siguiendo con la oficina central, se prometió el incremento en el pago del equipo, el cual fue de 43 millones de dólares.

Primer campeonato de la Liga Americana y primera Serie Mundial

El 20 de septiembre los Rays con el mejor récord en casa en la MLB, obtendrían su primera postemporada en la historia de la franquicia y obtendrían el título divisional del Este de la Liga Americana. Terminaron con récord de 97-65. Los Rays derrotaron a los Medias Blancas de Chicago en su primer playoff y avanzaron hacia la serie de campeonato de la Liga Americana donde derrotaron a los Medias Rojas de Boston en siete juegos para ir por primera vez a la Serie Mundial. Después que Tampa tuvo ventaja en la serie, perdieron contra los Filis de Filadelfia en la Serie Mundial.

Ese año Los Rayos tuvieron mayor crédito en su defensa y en su pitcheo. Los Rayos también robaron 142 bases, más que ningún otro equipo de la Liga Americana. Ellos tuvieron también cinco pitchers quienes lanzaron 150 innimgs, más que ningún otro equipo en la MLB:  Shields, Kasmir, Garza, Andy Sonnnstine y Edwin Jackson. Mientras el bullpen y la defensa fueron históricamente malos, el pitcheo abridor estuvo entre los mejores de las Mayores y el mejor en la historia de la franquicia.

Tropicana Field

Los Rayos juegan en el Tropicana Field desde su inicio en 1998. Este estadio tiene la capacidad para 45.500 espectadores. La facilidad que originalmente fue llamada «Florida Sucoast Domo», fue construido a finales de la década de 1980’s para atraer a un equipo de Ligas Mayores, fuera por reubicación o por expansión. Después que St. Petersburg fue premiada con una franquicia de expansión en 1995, el domo fue extensamente renovado y sus derechos nominales fueron vendidos al Tropicana Products, que tiene su base en la cercana Bradenton, Florida.

El Tropicana Field ha tenido renovaciones importantes en el 2006 y 2007 después que Stu Sternberg fue el dueño mayoritario del equipo. Muchos de estos cambios fue el imprevisto día del aficionado. Para los jugadores, el más grande cambio fue la instalación de una nueva superficie en el Field Turf en el 2007, el cual reemplazado por una nueva versión de Astrp Turf para la temporada del 2011.

Números retirados

Los Tampa Bay Rys tienen dos números retirados. Estos números están colocados en el center field, cerca de la pizarra y del «K Counter» en una pequeña pared.

  • Número 12: Wade Boggs «El Comepollos».
  • Número 42: Jackie Robinson

Rivalidad

Los Rayos de Tampa Bay tienen rivalidades principalmente con los Boston Red Sox y los New York Yankees, ambos competidores de su División. Desde su inicio en la Liga Americana, han existido incidentes notables en el campo. Los Rays tienen también una rivalidad interestatal con los Miami Marlins (originalmente Marlins de Florida), equipo de la Liga Nacional, quienes juegan en «Citrus Series» (Serie del Cítrico). El récord de los Rayos es de 46-43.

Récords individuales para la franquicia

  • Promedio más alto de bateo: .325 Jeff Keppinger (2012)
  • Más juegos: 162, Aubrey Huff (2003) y Delmon Young (2007)
  • Más hits: 198, Aubrey Huff (2003)
  • Más alto porcentaje de slugging: .627, Carlos Peña (2007)
  • Más dobles: 47, Aubrey Huff (2003)
  • Más triples: 19, Carl Crawford (20024)
  • Más jonrones: 46, Carlos Peña (2007)
  • Más carreras producidas: 121, Carlos Peña (2007)
  • Mas bases robadas: 60, Carl Crawford (2009)
  • Más juegos ganados: 20, David Price (2012)
  • Menor porcentaje de carreras limpias: 2.56 David Price (2012)
  • Más ponches: 239, Scott Kazmir (2005)
  • Más juegos completos: 11, James Shields (2011)
  • Más golpeados: 4, James Shields (2011)
  • Más juegos salvados: 48, Fernando Rodney (2012)

Uniforme

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